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LES AMAZONES
Dossier
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Études iconographiques - Les Amazones dans les enluminures de la BNF -

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Achille et Penthésilée


Penthésilée est reine des Amazones. Lors de la guerre de Troie, elle accourt à l'aide de Priam et elle rencontre Achille...

Le combat s'engage, mais quand Achille transperce de son épée Penthésilée, leurs regards se croisent et le héros Grec tombe amoureux de cette femme "digne de lui". Il éclate alolrs en sanglots. Thersite qui a tout vu se moque alors d' Achille qui le tue.

"Je ne crois pas qu'il existe, dans aucune littérature, une scène plus hardie, plus noble et plus grande que celle de cette rencontre d'Achille et de Penthésilée, de cette rencontre de deux âmes qui se reconnaissent alors qu'il est trop tard, de ce héros qui trouve une héroïne..."

Georges MEAUTIS, Mythes inconnus de la Grèce antique, Albin Michel, 1944

 

 

Armement d'Achille
hydrie à figures noires
vers 575-550 av. J.-C.
Paris, Louvre E 869
photo Béatrice Oravec
© 2006 texteimage.com

De l'Ethiopide à la Suite d'Homère

Il existe plusieurs traditions concernant les Amazones à Troie.
Le texte de la Chrestomathie de Proclus est étonnant, car aucune raison ne pousse les Amazones à venir au secours de Priam. Au contraire, selon l'Iliade, Priam a combattu jadis contre les Amazones. Philostrate aussi considère qu'il n'y a aucune raison pour que les guerrières viennent au secours des Troyens.
Diodore de Sicile tente une première explication en indiquant que Penthésilée, qui venait de commettre un meurtre, se rendit à Troie après la mort d'Hector : il s'agit alors d'une sorte d'exil volontaire.

C'est la raison donnée aussi par Quintus de Smyrne, qui précise qu'il s'agit du meurtre de sa soeur Hippolyté que veut expier Penthésilée ; or deux générations séparent normalement les deux femmes, et l'on comprend aisément qu'il s'agit d'une tentative de reconstruction tardive de la légende.

Mais l'intérêt majeur de cette légende est de mettre aux prises Achille - le héros masculin par excellence - et Penthésilée, la reine d'un peuple de femmes qui refuse les hommes. Et cet épisode est une histoire "d'amour et de mort" - selon la formule consacrée - , puisque c'est au moment où il tue la reine qu'Achille en tombe amoureux.



L'Ethiopide

Diodore de Sicile

Quintus de Smyrne, La suite d'Homère

 

 

Un motif iconographique souvent repris

Un tel motif ne pouvait qu'inspirer les peintres. On trouve de très nombreuses représentations de cet épisode sur les vases. Et il est sûr que ce fut un motif très prisé dans l'Antiquité. Nous en trouvons aussi la preuve chez Virgile. Quand il arrive dans le palais de Didon, Enée contemple une représentation de la guerre de Troie : parmi les héros représentés figure "Penthésilée, conduisant ses bataillons d'Amazones". Il semble certain que ce motif iconographique était largement développé à l'époque romaine.

Pausanias en témoigne également : les plus grands sanctuaires, celui de Delphes comme celui d'Olympie, étaient ornés de représentations de Penthésilée.

Les représentations cependant sont parfois trompeuses. Il suffit pour s'en assurer de voir deux représentations d'Aphrodisias où l'on voit deux empereurs romains soumettre "une femme" qui représente simplement une contrée ou un pays. Si c'est un pays d'Asie, on représente un empereur vainqueur d'une femme coiffée d'un bonnet Phrygien. Le motif original trouve ainsi une autre signification.
De la même manière, en introduisant dans la littérature le personnage de Camille, Virgile donne une autre extension au mythe de la femme guerrière.

Iconographie

Virgile, Enéide, I

Virgile, Enéide, XI

Pausanias, Penthésilée

Les manuscrits de la BNF







Penthésilée jetée dans le Scamandre

Autres récits sur la guerre de Troie

Il existait encore d'autres récits qui donnaient une grande importance à l'amazone Penthésilée. Ils ont trouvé un développement important à l'époque romaine, sous les noms de Dictys de Crète et de Darès le Phrygien.
Le récit suit alors un divers schémas. Hector est sur le point d'aller chercher Penthésilée pour lui demander de l'aide quand il est tué. Penthésilée devient alors la championne des Troyens et elle repousse l'armée des Grecs.
Dans la version de Dictys, Achille prend Penthésilée aux cheveux et la fait tomber de cheval. Alors qu'elle n'est que blessée, Diomède veut la faire jeter dans le Scamandre. Elle y sera précipitée une fois morte.
Dans la version de Darès, elle est vaincue par Néoptolème, le fils d'Achille :
lors d'un duel, elle blesse Néoptolème qui, malgré ses blessures la tue, en lui tranchant la tête.

Dictys de Crète

Darès le Phrygien

 

Une nouvelle vie dans la Littérature moderne

A partir du Roman de Troie, la légende de Penthésilée trouve un essor tout à fait étonnant. La figure de cette Reine apparaît dans nombre d'oeuvres - souvent comme simple référence ; mais cette histoire d' "amour" et de "mort" constitue aussi un thème de choix pour Kleist.

La littérature moderne
 

Lectures

MÉAUTIS Georges, Mythes inconnus de la Grèce antique, Albin Michel, 1944

MEUNIER Mario, La légende dorée des dieux et des héros : une nouvelle manière d'écrire cette légende.