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Les Prytanes (oi( pruta/neij)


La Tholos du Prytanée
Photo MSM

Les prytanes qui président l'Assemblée sont une émanation du Conseil des Cinq-Cents (Boulè).
Ils étaient cinquante bouleutes membres d'une même tribu.
Chaque tribu occupait le Prytanée à tour de rôle.
Comme il n'y avait que 10 tribus, chacune exerçait cette fonction non pas pendant un mois mais pendant un dixième de l'année.

(Lire à ce sujet la rubrique "les mois et les années").

Une prytanie durait donc trente-six jours, et davantage pendant les années qui comportaient un mois supplémentaire.

Les prytanes logeaient à la Tholos (h( qo/loj), monument rond proche du Bouleutérion. La garde de la Tholos était confié chaque jour aux 16 ou 17 membres d'une trittye
Ils disposaient en outre d'un édifice particulier : le Prytanéion, «to\ prutanei=on), où l'on invitait aussi les Athéniens ou les étrangers que l'on voulait honorer, par exemple les ambassadeurs.
Un tiers au moins des prytanes étaient constamment présents, même la nuit.
L' épistate (o( epista/thj), tiré au sort chaque jour et exerçant ses fonctions d'un coucher du soleil jusqu'à l'autre, était le véritable chef de l'Etat. Il faisait aussi fonction de garde des sceaux : sceau de la cité, clef du trésor, clefs des temples ; il présidait le Conseil et l'Assemblée du peuple.
On ne pouvait être épistate qu'une seule fois.
Faisons un rapide calcul : sur cinquante prytanes, trente-six au moins exerçaient la présidence.
Ceci signfie que l'Athénien moyen, puisqu'il avait bien des chances d'être bouleute, en avait presque autant d'être Chef de l'état, un jour dans sa vie .