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La statue de Zeus à Olympie

   

Contexte et fonction

Le temple d'Olympie était construit depuis une vingtaine d'années et les Jeux attiraient les Grecs depuis plus de deux siècles, quand les Éléens demandèrent à Phidias de réaliser une statue digne d'un tel sanctuaire.

Les textes antiques ne nous fournissent que peu de détails sur le financement de cette colossale statue d'or et d'ivoire dont le trône était aussi incrusté d'autres matériaux précieux, comme en témoigne Pausanias : « en ce qui concerne le coût, car tu es friand d'avoir aussi cette information de ma part… c'est impossible à calculer » Callimaque ; dans le Discours Olympique, Dion Chrysostome rappelle aux Éléens que leurs ancêtres ont « atteint des sommets en dépense » (XII, 25) pour cette statue, et que les frais occasionnés totalisent non seulement le coût des matériaux précieux, mais aussi le ravitaillement et le salaire, pendant plusieurs années, de tous les ouvriers et d'artistes de renom comme Phidias et Panoenos (XII, 49).